人类祖先在400万年前就将食肉动物逼上绝路?

人类祖先在400万年前就将食肉动物逼上绝路?的头图

现代人类的活动对地球和生态环境造成了巨大的破坏,许多动物因此而灭绝,比如我们熟知的袋狼、旅鸽、渡渡鸟、长江白鲟等等。我们造成动物灭绝的时间甚至可以追溯到数万年前的冰川期,但是最近在《生态学快报》上刊登的一篇文章推测我们远古的祖先早在400万年前就已经造成了动物的灭绝。

这篇名为《早期人类大脑的扩张预示了东非食肉动物的灭绝》(Brain expansion in early hominins predicts carnivore extinctions in East Africa)的论文由一支来自英国、瑞士和瑞典的国际科学小组发表,论文通过数据对比证明今天人类导致的生物多样性的危机并不是新出现的现象,我们人类的远祖在数百万年前就已经开始加速这个过程了。

图注:我们对自然造成了很大的破坏,图片来自网络

图注:论文中的数据分析图,图片来自网络

在人类为主要原因造成的更新世末期灭绝事件之前,古生物学家通常将根据化石确定的灭绝归结为气候变化导致的。在回顾非洲气候变化时,研究人员发现在最近几百万年中,非洲的气候变化远小于其他大洲,但是依然出现了物种的不断灭绝,看来气候并不是导致非洲动物灭绝的主要原因。

当我们将研究方向击中到传奇般的东非地区,会发现东非的食肉动物曾经发现了灭绝,而它们的灭绝很可能与我们的祖先因为食物而爆发激烈的争夺有关!

东非无疑是人类早期的演化中心,从图根原人到地猿(Ardipithecus),再到南方古猿(Australopithecus),我们的祖先从森林来到草原,从四肢行走到挺直腰杆,正在一点点接近今天的模样。古生物学家发现,在人类远祖蹒跚学步的早期(距今500万至400万年前),东非却经历了多次灭绝事件。在对化石进行整理和分析之后,古生物学家更是注意到在这一时期,大型食肉动物的数量出现了急剧减少的现象,这个减少过程的时间起点就在距今400万年前。

图注:地猿,图片来自网络

图注:南方古猿,图片来自网络

古生物学家将东非大型食肉动物数量减少的原因归结于偷窃寄生现象(kleptoparasitism),偷窃寄生现象是一个生态学定义,意思是优势物种从从属物种那里获得食物,满足自身需求的时候损害其他物种利益的行为。在今天,狮子会抢走猎豹杀死的羚羊,海鸥会抢走燕鸥捕获的小鱼,鲨鱼会吞食渔夫获得的鱼。

图注:狮子正在从猎豹嘴中抢夺猎物,图片来自网络

图注:军舰鸟从红嘴鹲嘴中抢夺食物,图片来自网络

在史前的东非地区,人类的祖先(南方古猿等)很可能会从食肉动物那里偷走或者是抢走刚刚捕获的猎物,这就导致了食肉动物因为没有足够的食物而饥饿,而随着时间的推移造成了整个物种数量的减少甚至是灭绝。

图注:南方古猿们正在试图从恐猫口中抢夺食物,图片来自网络

我们弱小的祖先竟然敢于抢夺大型食肉动物的猎物,这的确是出乎我们的预料。在以往的科普中,我们总能够看到恐猫(Dinofelis)捕杀南方古猿的复原图,似乎我们祖先都是待宰的羔羊。实际上,我们的祖先可能会依靠数量上的优势,通过吼叫和使用简单工具威胁迫使食肉动物放弃猎物,从而达到不劳而获的效果。

图注:恐猫捕食南方古猿,图片来自网络

正是因为面临着猎物可能被偷窃或者抢夺的压力,非洲大多数的大型食肉动物才演化出了保护猎物的策略,比如我们今天能够看到豹在捕猎成功之后会将猎物拖到树上进食,而狮子、鬣狗等食肉动物则会以群体的方式一起捍卫自己的猎物等。

图注:将猎物拖到树上的豹,图片来自网络

图注:成群进食的非洲狮,图片来自网络

今天的人类比以往任何时候都更加影响着地球上的动物,我们也越来越关注地球生态,并且为了保持物种多样性做出更多的努力!

论文

S?ren Faurby,Daniele Silvestro, Lars Werdelin, Alexandre Antonelli, Brain expansion in early hominins predicts carnivore extinctions in East Africa, Ecology Letters, First published: 13 January 2020 https://doi.org/10.1111/ele.13451

作者:江氏小盗龙

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